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Pourquoi les zèbres ont des rayures ?

La robe du zèbre est rayée pour faire fuir les insectes, dont les piqûres sont vecteurs de nombreuses maladies. Crédit : AFP.

La question taraude les scientifiques depuis plus d’un siècle. Un biologiste de l’université de Californie a enfin trouvé la réponse : les rayures servent à faire fuir les insectes.

Mais pourquoi donc les zèbres ont des rayures ? Voilà un sujet qui a fait l’objet de fascination et de diverses études scientifiques depuis plus d’un siècle, laissant planer les hypothèses les plus loufoques. Camouflage, signal sexuel, marqueur social ou moyen de régulation thermique, le mystère de ces zébrures n'était jusqu'à présent pas résolu.

Il semblerait que, grâce aux diverses études de Tim Caro, biologiste de l’université de Californie, et son équipe, la réponse soit enfin trouvée : la robe de l’équidé est zébrée pour faire fuir les insectes, dont les piqûres sont vecteurs de nombreuses maladies qui peuvent être dangereuses : celles du taon par exemple, qui peut sucer près d'un demi-litre de sang en moins d'une journée, ou encore celles de la mouche tsé-tsé. C’est ce qu’ont démontré .

Ses poils étant moins épais et moins longs que ceux les autres animaux, le zèbre a dû se parer de rayures - une robe qui polarise très peu la lumière naturelle - afin d’éviter le danger des morsures d’insectes, attirés par la lumière polarisée. En revanche, l’étude ne nous dit pas si s’habiller d'imprimé zébré en été pourrait faire fuir les moustiques... Dommage.

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Anne-Yasmine Machet
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